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La feuille d’érable : qu'a-t-elle de si particulier?

Retracer l’histoire derrière la grandeur du symbole national canadien

Depuis environ un demi-siècle, on entend parler de touristes qui ornent leur sac à dos du drapeau canadien pour profiter de la bienveillance qu’inspirent souvent les citoyens de ce pays amical et accueillant.

Curieusement, l’adoption de cette pratique semble coïncider avec l’introduction d’un drapeau canadien repensé en 1965, et nombreux sont ceux qui attribuent l’envolée internationale de la feuille d’érable à son nouveau motif dynamique. La feuille d’érable est au centre de ce drapeau imposant, rouge, audacieux. Et les gens l’ont remarqué.

 

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Pièce convexe de 5 oz en argent pur — Feuilles d’érable dans le vent

 

Mais pourquoi la feuille d’érable?

La feuille d’érable figure sur la monnaie canadienne depuis toujours n’a pris une pause qu’en 2013, lorsque les pièces de un cent et leur rameau de feuilles d’érable ont été retirés de la circulation.

La feuille d’érable a inspiré poèmes et chansons tout au long des années 1800; elle était le symbole de prédilection des journaux, des équipes sportives, des associations universitaires et de plusieurs autres organisations. On a déjà dit de l’érable : « qu’il était le roi de nos forêts… l’emblème du peuple canadien. »

Quand Conn Smythe s’est porté acquéreur des Maple Leafs de Toronto en 1927, il aurait dit avoir choisi la feuille d’érable comme symbole parce que les soldats canadiens l’avaient porté durant la Grande Guerre. Pour eux, ce symbole comptait plus que tout, et Smythe voulait que ses joueurs l’arborent avec autant d’honneur, de courage et de fierté.

 

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Ensemble de quatre pièces en argent pur avec placage d’or rose — Feuille d’érable en argent : Trente ans (1988–2018)

 

Comment une simple feuille peut-elle avoir autant d’importance? Qu’est-ce qui lui donne cette grandeur si inspirante?

Comme pour bien des choses au Canada, la réponse est dans la nature et dans le riche héritage culturel des peuples autochtones qui vivaient en Amérique du Nord longtemps avant l’arrivée des premiers Européens. D’innombrables tribus, particulièrement celles qui se trouvaient entre le centre et la côte est du continent, devaient subir les rigueurs de l’hiver; et pour elles, l’érable était d’une aide cruciale.

La sève de l’érable, qui commence à couler au printemps, fournissait un puissant élixir aux peuples qui, épuisés par de longs mois froids et sombres, touchaient sans doute le fond de leurs réserves de nourriture. D’ailleurs, la science moderne a confirmé la précieuse de précieux minéraux, vitamines et micronutriments dans l’eau et le sirop d’érable (mais le sirop contient beaucoup plus de sucre!).

La sève signalait aussi l’arrivée prochaine des temps chauds. L’eau d’érable était considérée comme un cadeau venant du Créateur ou d’un héros culturel, et de nombreuses traditions tournaient autour de la production du sirop. Dans le calendrier anichinabé, on trouve d’ailleurs la Lune des sucres, et les broderies perlées des Algonquins comprennent souvent des feuilles d’érable.

L’érable a d’abord été source de subsistance pour les peuples autochtones du Canada, lesquels ont ensuite transmis ses propriétés nutritives et curatives aux Européens. Il était aussi précieux pour son bois de chauffage et ses matériaux de construction. Tandis que les colons luttaient pour leur survie, cet arbre magnifique, puissant et pur fut donc source de bienfaits.

 

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Pièce de 2 oz en argent pur avec placage d’or — La FÉA fête ses 30 ans

 

Quand la Monnaie royale canadienne s’est lancée sur le marché des produits d’investissement, il sembla donc tout naturel d’orner les pièces de la feuille d’érable qui avait déjà fait ses preuves. L’année 2018 marque le 30e anniversaire de la Feuille d’érable en argent, et trois produits commémoratifs célèbrent son prestige international : la toute première pièce FÉA de 2 oncesavec un placage d’or sélectif et un champ gravé au laser donnant un effet holographique; un ensemble créatif de quatre pièces divisionnaires de forme carrée qui, assemblées, forment une feuille d’érable au placage sélectif; et un élégant ensemble de deux pièces de 1 once présentant chacune un fini distinct.

 

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Ensemble de deux pièces de 1 oz en argent pur — 30e anniversaire de la Feuille d’érable en argent

 

Des siècles après l’arrivée des premiers Européens, le pays de l’érable continue d’offrir liberté et possibilité aux gens de partout. Demandez à quiconque; on vous répondra sans doute que la feuille d’érable représente une terre d’espoir et de beauté naturelle à couper le souffle.

L’un des trésors qu’elle recèle : le paysage coloré de l’automne qui, chaque année, attire les Canadiens comme les touristes dans les grands espaces. Et devant cette finale grandiose qu’offre la nature avant l’hiver, on ne peut que penser aux premiers peuples qui, comme nous, devaient être en extase devant les feuilles cramoisies virevoltant au vent. Ce spectacle, un cadeau de la Création, est magnifiquement représenté sur notre plus grande pièce en forme de dôme à ce jour; un chef-d’œuvre tout en mouvement et en lumière rendant hommage à l’inébranlable beauté de l’érable et à sa grandeur en constante évolution.

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La beauté du Canada, c’est entre autres la diversité des significations qu’il prend aux yeux de chacun.

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Jamie Desrochers, chef de produits à la Monnaie royale canadienne, nous raconte l’histoire derrière la création du nouvel emblème canadien audacieux qui orne la pièce de 20 $ en argent fin 2018 Boréalie. Chemin faisant, il aborde l’histoire des allégories.

« Du poids à revendre », fait valoir le graveur principal Stan Witten en feignant de soupeser doucement, avec sa paume ouverte, l’une des créations les plus prestigieuses et les plus rares de la Monnaie. « Et environ un demi-pouce d’épaisseur. »